Le mystère de la tête d’Henri IV

Montmartre, début XXème. Un brocanteur-collectionneur un peu fou déclare haut et fort qu’il vient d’acquérir lors d’une vente aux enchères la tête du roi Henri IV, assassiné en 1610, pour la modique somme de trois francs. Il est immédiatement moqué et pris pour un fou. Comment la tête d’un des rois les plus aimés des français pourrait finir dans une banale vente aux enchères de Montmartre?

Quatre-vingt-dix ans plus tard, deux passionnés d’histoire mènent l’enquête. Par chance, ils réussissent à remettre la main sur l’objet puis le font analyser en laboratoire. Le test ADN ne donnant aucun résultat probant, ils vont fouiller les archives et mettre leur abnégation et leur imagination à l’épreuve.
Ils commencent par vérifier dans les archives que la tête d’Henri IV a bel et bien été arrachée du reste de son corps en 1793 lors du saccage de la basilique de Saint-Denis par les révolutionnaires. Cette basilique hébergeait en effet les tombeaux des rois de France.
Puis grâce à un procédé d’image de synthèse, on parvient à superposer la fameuse tête à un masque du visage de Henri IV (ce masque constituerait la reproduction la plus fidèle de son visage). On se rend alors compte que les dimensions concordent avec une extrême précision.

Deuxième détail intéressant et déterminant pour la résolution de l’enquête: on se rend compte qu’aucune extraction du cerveau n’a été réalisée sur la tête retrouvée. Or, on sait que c’était la technique utilisée pour l’embaumement des rois de France (ils étaient embaumés avant d’être mis en cercueil). Sur le point de succomber à l’abattement, les deux enquêteurs reçoivent alors l’appel d’une spécialiste en techniques d’embaumement de la ville de Florence qui leur apprend qu’Henri IV n’aurait pas été embaumé selon les techniques en vigueur à l’époque mais à l’italienne (sans doute parce que Marie de Médicis était sa femme). Et la technique à l’italienne consistait justement à laisser le cerveau intact…

Le 15 décembre 2010, le British Medical Journal publie cette étude et confirme qu’on est bien en possession de la tête d’Henri IV, roi de Navarre et de France.

Si cette histoire vous a plu, vous retrouverez tout le fil de l’enquête dans le DVD “Le mystère de la tête de Henri IV” (disponible à la médiathèque de l’Institut français).

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